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工资停发、实验中断、会议取消,美国科学家这一个多月过的啥日子?

人人实验 2019-01-24 18:31:57

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来源:公众号“科研圈”

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图片来源:Pixabay

由于美国国会在预算问题上无法达成一致意见,2018 年 12 月 22 日起,近 1/4 的美国联邦政府机构相继“停摆”,约 80 万联邦政府雇员被迫无薪工作或被强制休假——其中就包括一些科研人员,以及其他与科研人员密切合作的工作人员。

今天是美国政府关门的第 34 天。美国许多科研项目已经不同程度地受到了影响,一些仍在运转的政府机构和高校实验室也被波及。


被迫休假的科研人

从美国政府停摆的当天起,95% 的 美国航空航天局(NASA)工作人员被迫休假。仍然坚守岗位的工作人员主要负责保障设备和人员的安全,对运行中的航天设备及其收集的数据进行维护。

到今年 1 月 17 日,由于 NASA 博士后项目资金耗尽,181 名博士后被迫无薪休假。尽管项目主管单位高校空间研究协会(USRA)提供了无息贷款,帮助他们度过经济困难时期,但由于信息未能及时传达,许多研究人员在社交媒体上表达了自己的恐慌。一名员工甚至申请了众筹项目,为自己和同事们筹集资金。

USRA 是一家非盈利组织,在每月底为博士后发放固定薪水,这笔资金来自 NASA。由于 NASA 停摆,USRA 将垫付 50 万美元,用于支付 1 月 18 日到月底的项目开支。

NASA 还有许多外籍员工,持有 J-1 签证,即交流访问学者签证。这意味着他们无法申请其他工作,并且一旦失业 30 天,他们就将被迫离开美国。USRA 正在努力避免这种情况的发生。


被取消的学术会议

由于相关部门的关停和旅行禁令,一些学术会议被迫改期或取消。美国农业部(USDA)也在停摆的政府部门之列,其下属的林业部门因此取消了第 30 届入侵物种跨部门论坛(Interagency Forum on Invasive Species),这次会议原定于 1 月初举行,有 200 人参加。会议组织者、退休昆虫学家 Michael McManus 说:“对科学来说,这真是悲伤的一天。”

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图片来源:Pixabay

由于预算早先已经通过,美国国立卫生研究院(NIH)得以正常运转。但是按照规定,NIH 的会议信息需要至少提前 15 天在《联邦政府公报》(Federal Register)发布,而后者已经停摆,无法处理新的会议信息。截至 1 月 19 日,NIH 至少有三场同行评审小组会议(peer-review panel)因此改期。

由于旅行禁令的影响,美国气象学会(American Meteorological Society)和美国天文学会(American Astronomical Society)的几百名科学家无法出席重要学术会议。美国科学家也无法出席 1 月初在加拿大举办的政府间气候变化专门委员会(Intergovernmental Panel on Climate Change,IPCC)。


“我们不关门,但是合作方关门了”

尽管大学仍然在正常运行,但是那些与被关闭政府部门密切合作的科学家也遇到了一些麻烦。加州理工大学喷气推进实验室(JPL)的大气科学家 Rachel Storer 表示,由于无法使用 NASA 的超级计算机,她无法继续进行云层形成的模拟研究。

加州大学旧金山分校(UC San Francisco)健康政策研究员 Rita Hamad 的项目需要美国人口调查局(U.S. Census Bureau)提供的数据,而这个部门已经关闭。于是,由于政策原因,Hamad 将无法及时发表针对政策影响的研究。

密歇根州立大学(Michigan State University)的昆虫学家 Rufus Isaacs 收集了一些濒危的熊蜂,本来要把它们寄给农业部,但是现在它们只能被保存在实验室的冰箱里,等待农业部重新开门。Issacs 指出,在农业研究中,几个月的延迟“意味着会丢失一年的进度,因为如果我们无法了解近期实验的结果,就无法为接下来的生长季节进行准备”。

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觅食的熊蜂。| 图片来源:Wiki Commons


忧伤的生态学家

在农业部之内,办公楼已经沦为“一座鬼城”。少数工作人员被允许进入,照顾实验室里面的昆虫或微生物,但是不允许收集数据,这意味着研究人员很可能错过实验对象的关键生活阶段。还有一个实验室,因为政府关门时许多工作人员都在度假,没法及时安排人员照顾他们的昆虫。

随着政府停摆时间不断延长,许多研究人员开始担心自己的实验动物种群崩溃,毕竟 2013 年有过这样的先例,那一次美国政府停摆 16 天。

美国的五十多个国家公园也都不同程度地受到了影响。弗吉尼亚联邦大学 (Virginia Commonwealth University)博士后研究员、生态学家 Jeff Atkins 常去雪兰多国家公园(Shenandoah National Park)采集水样,每周一次,八年来风雨无阻。这里的水源曾经受到酸雨的污染,生态学家们花了 40 年观察它的恢复过程。但是政府停摆后,公园管理人员禁止 Atkins 进入公园,这个项目的数据集也就永远留下了一段空档期。

生态学家被拦在公园外面,不守规矩的游客却在公园里肆意破坏。许多国家公园中的垃圾和厕所无人清理,只有一些志愿者组织和附近的居民前去帮忙。《华盛顿邮报》(Washington Post)毫不客气地指出:“国家公园变成了狂野西部——人满为患,无人看管”。

在约书亚树国家公园(Joshua Tree National Park),一群游客违规露营,甚至为了开路而砍倒了约书亚树。约书亚树是该公园中的标志性物种,属于天门冬科丝兰属(Yucca);它的分布范围很小,相关专业人士正在提议将它纳入《濒危物种保护法案》(Endangered Species Act)的保护范围。

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约书亚树国家公园中的约书亚树。| 图片来源:Wiki Commons


实验数据不等人

大自然并不会因为哪个政府停摆而放慢脚步。极地的冰川即将进入融冰期。NASA 的“冰桥行动”(Operation IceBridge)原计划于 3 月 4 日开始今年的观测活动,记录极地冰川数据,持续 8 周。但是由于政府停摆,NASA 计划使用的飞机不能按时完成维护和仪器配置,观测行动也将被推迟。

冰桥行动于 2009 年启动,每年一次使用机载设备和卫星观测记录地球两极的冰川变化。今年观测计划还多了一个重要目标,就是对去年九月发射升空的 ICESat-2 卫星进行准确性评估和校准,这次 “关门”已经大大阻碍了对卫星现有数据的分析工作。

这不是冰桥行动第一次遇到这种事情。2013 年的政府停摆让冰桥行动被迫将原计划 6 周的观测活动压缩到 9 天。

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冰桥行动中拍摄的阿拉斯加州兰格尔山脉(Wrangell Mountains)。| 图片来源:https://www.nasa.gov/mission_pages/icebridge/image-gallery/index.html 

还有最近备受关注的北磁极偏移现象,北磁极正在快速远离加拿大,向西伯利亚方向前进。地磁学专家们对此保持密切关注,他们原计划在 1 月 15 日更新数据,为全球的导航系统校准,但是由于美国政府停摆,数据的发布被推迟到 1 月 30 日


政府停摆何时结束?

此次停摆已经远远超出了 1995 年创下的 21 天的纪录,最近局势终于有了一丝改善的迹象。据新华网报道,美国国会参议院共和、民主两党领袖 22 日共同宣布,同意 24 日就结束联邦政府部分“停摆”的两项提案进行投票表决。其中一项提案的内容是提供临时拨款资助,使已关门的联邦政府机构重开并维持到 2 月 8 日,从而为两党磋商提供更多时间。

只可惜,一些科研项目中损失的时间再也回不来了。


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来源:戚译引 科研圈

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